กองขยะที่ใหญ่ที่สุดในมหาสมุทรเต็มไปด้วยชีวิตที่ลอยอยู่

ในปี 2019 นักว่ายน้ำชาวฝรั่งเศส Benoit Lecomte ได้ว่ายน้ำมากกว่า 300 ไมล์ทะเลผ่าน Great Pacific Garbage Patch เพื่อปลุกจิตสำนึกเกี่ยวกับมลพิษพลาสติกในทะเล

เมื่อเขาว่ายน้ำ เขามักจะแปลกใจที่พบว่าเขาไม่ได้อยู่คนเดียว

สมัครรับจดหมายข่าว The Morning จาก New York Times

“ทุกครั้งที่ฉันเห็นขยะพลาสติกลอยอยู่ รอบตัวก็เต็มไปด้วยสิ่งมีชีวิต” Lecomte กล่าว

แพทช์ดังกล่าวเป็นเกาะขยะน้อยกว่าขวดพลาสติก แหอวน ยางรถยนต์ และแปรงสีฟัน และที่ลอยอยู่บนผิวน้ำก็มีลายนูนของมังกรสีน้ำเงิน สงครามแมนโอวาร์ของโปรตุเกส และสัตว์ขนาดเล็กอื่นๆ ที่อาศัยอยู่บนพื้นผิว ซึ่งเรียกรวมกันว่านิวสตัน

นักวิทยาศาสตร์บนเรือที่สนับสนุนการว่ายน้ำของ Lecomte สุ่มตัวอย่างน้ำผิวดินของแพทช์อย่างเป็นระบบ ทีมงานพบว่ามีความเข้มข้นของนิวสตันภายในแพทช์มากกว่าภายนอกมาก ในบางส่วนของแพทช์ มีนิวสตันมากเกือบเท่ากับชิ้นพลาสติก

Rebecca Helm ผู้ช่วยศาสตราจารย์จาก University of North Carolina และผู้เขียนร่วมกล่าวว่า “ฉันมีสมมติฐานที่ว่าวงแหวนจะรวมสิ่งมีชีวิตและพลาสติกในลักษณะเดียวกัน แต่ก็ยังน่าประหลาดใจจริงๆ ที่เห็นว่าเราค้นพบที่นั่นมากแค่ไหน” การเรียน. “ความหนาแน่นนั้นน่าทึ่งมาก การได้เห็นพวกเขาในสมาธินั้นก็แบบว่า ว้าว”

ผลการวิจัยถูกโพสต์เมื่อเดือนที่แล้วบน bioRxiv และยังไม่ได้รับการตรวจสอบจากเพื่อน แต่ถ้าพวกเขาอดทน Helm และนักวิทยาศาสตร์คนอื่น ๆ กล่าวว่า อาจเป็นความยุ่งยากซับซ้อนของความพยายามของนักอนุรักษ์ในการกำจัดพลาสติกจำนวนมหาศาลและเพิ่มขึ้นเรื่อย ๆ ในแพทช์

มหาสมุทรของโลกประกอบด้วยวงแหวนห้าแฉก ระบบขนาดใหญ่ของกระแสน้ำเป็นวงกลมซึ่งขับเคลื่อนโดยรูปแบบลมทั่วโลกและแรงที่เกิดจากการหมุนของโลก พวกมันทำตัวเหมือนน้ำวนขนาดมหึมา ดังนั้นทุกสิ่งที่ลอยอยู่ในนั้นจะถูกดึงเข้ามาตรงกลางในที่สุด เป็นเวลาเกือบหนึ่งศตวรรษแล้วที่ขยะพลาสติกที่ลอยได้ถูกเทลงในวงแหวน ทำให้เกิดเป็นแผ่นขยะหลายประเภท ที่ใหญ่ที่สุดคือ Great Pacific Patch อยู่กึ่งกลางระหว่างฮาวายและแคลิฟอร์เนียและมีพลาสติกอย่างน้อย 79,000 ตันตามข้อมูลของ Ocean Cleanup Foundation ขยะทั้งหมดนั้นกลายเป็นฐานรากที่ดีสำหรับสิ่งมีชีวิต

Helm และเพื่อนร่วมงานของเธอดึงสิ่งมีชีวิตหลายตัวออกจากทะเลด้วยอวนของพวกเขา: กะลาสีที่อยู่ข้างลม, ไฮโดรซัวที่ลอยได้อิสระซึ่งเดินทางด้วยลมทะเล ปุ่มสีน้ำเงิน ลูกพี่ลูกน้องของแมงกะพรุน และหอยทากสีม่วง ซึ่งสร้าง “แพ” เพื่อให้ลอยได้โดยการดักฟองอากาศไว้ในเมือกที่มีลักษณะคล้ายสบู่ที่พวกมันหลั่งจากต่อมที่เท้า พวกเขายังพบหลักฐานที่อาจเป็นไปได้ว่าสิ่งมีชีวิตเหล่านี้อาจสืบพันธุ์ได้ภายในแพทช์

Andre Boustany นักวิจัยจากพิพิธภัณฑ์สัตว์น้ำ Monterey Bay ในแคลิฟอร์เนีย กล่าวว่า “ฉันไม่แปลกใจเลย “เราทราบดีว่าสถานที่นี้เป็นพื้นที่รวมของพลาสติกที่ลอยได้ แล้วทำไมถึงไม่ใช่พื้นที่รวมของสัตว์ที่ลอยไปมาเหล่านี้ด้วยล่ะ”

ไม่ค่อยมีใครรู้จักเกี่ยวกับนิวสตัน โดยเฉพาะอย่างยิ่งที่ซึ่งอยู่ห่างไกลจากพื้นดินในใจกลางของมหาสมุทร

ล้านนา เฉิง นักวิทยาศาสตร์วิจัยจากมหาวิทยาลัยแคลิฟอร์เนีย ซานดิเอโก กล่าวว่า “พวกมันยากที่จะศึกษาเพราะมันเกิดขึ้นในมหาสมุทรเปิด และคุณไม่สามารถรวบรวมพวกมันได้ เว้นแต่คุณจะออกสำรวจทางทะเล ซึ่งต้องใช้เงินเป็นจำนวนมาก”

เนื่องจากไม่ค่อยมีใครรู้จักเกี่ยวกับประวัติชีวิตและนิเวศวิทยาของสิ่งมีชีวิตเหล่านี้ การศึกษานี้ถึงแม้จะมีขนาดและขอบเขตจำกัดอย่างมาก แต่ก็ให้ข้อมูลเชิงลึกอันมีค่าแก่นักวิทยาศาสตร์

แต่เฮล์มกล่าวว่าการศึกษานี้ยังมีความหมายอีกอย่างหนึ่ง นั่นคือ องค์กรที่ทำงานเพื่อกำจัดขยะพลาสติกออกจากแพทช์ อาจต้องพิจารณาด้วยว่าการศึกษานี้มีความหมายต่อความพยายามของพวกเขาอย่างไร

มีองค์กรไม่แสวงหากำไรหลายแห่งที่ทำงานเพื่อขจัดพลาสติกที่ลอยอยู่ใน Great Pacific Patch มูลนิธิทำความสะอาดมหาสมุทรที่ใหญ่ที่สุดในประเทศเนเธอร์แลนด์ ได้พัฒนาตาข่ายเพื่อรวบรวมและรวบรวมเศษขยะในทะเลโดยเฉพาะ เนื่องจากมันถูกลมและกระแสน้ำดึงข้ามผิวน้ำทะเล เมื่ออวนเต็มแล้ว เรือจะขนของขึ้นฝั่งเพื่อกำจัดทิ้งอย่างเหมาะสม

เฮล์มและนักวิทยาศาสตร์คนอื่นๆ เตือนว่าอวนดังกล่าวคุกคามชีวิตในทะเล รวมทั้งนิวสตันด้วย แม้ว่าจะมีการปรับเปลี่ยนการออกแบบของตาข่ายเพื่อลดการดักจับ แต่ Helm เชื่อว่าการนำพลาสติกจำนวนมากออกจากแพทช์อาจเป็นภัยคุกคามต่อผู้อยู่อาศัยในนิวสตัน

“เมื่อต้องค้นหาว่าจะทำอย่างไรกับพลาสติกที่อยู่ในมหาสมุทรแล้ว ฉันคิดว่าเราต้องระวังให้มาก” เธอกล่าว ผลการศึกษาของเธอ “เน้นย้ำถึงความจำเป็นในการศึกษามหาสมุทรเปิดจริงๆ ก่อนที่เราจะพยายามที่จะจัดการกับมัน แก้ไขมัน ทำความสะอาดหรือแยกแร่ธาตุออกจากมัน”

Laurent Lebreton นักสมุทรศาสตร์ของ Ocean Cleanup Foundation ไม่เห็นด้วยกับ Helm

“ยังเร็วเกินไปที่จะสรุปว่าเราควรตอบสนองต่อการศึกษานั้นอย่างไร” เขากล่าว “คุณต้องคำนึงถึงผลกระทบของมลพิษพลาสติกต่อสัตว์สายพันธุ์อื่นด้วย เรากำลังรวบรวมพลาสติกหลายตันทุกสัปดาห์ด้วยระบบของเรา — พลาสติกที่มีผลกระทบต่อสิ่งแวดล้อม”

พลาสติกในมหาสมุทรเป็นภัยคุกคามต่อสิ่งมีชีวิตในทะเล โดยคร่าชีวิตนกทะเลมากกว่า 1 ล้านตัวทุกปี และสัตว์เลี้ยงลูกด้วยนมในทะเลมากกว่า 100,000 ตัว ตามรายงานของ UNESCO ทุกสิ่งตั้งแต่ปลาไปจนถึงวาฬสามารถเข้าไปพัวพันกันได้ และสัตว์ต่างๆ มักเข้าใจผิดคิดว่าเป็นอาหาร และจบลงด้วยการอดตายด้วยท้องที่เต็มไปด้วยพลาสติก

พลาสติกในมหาสมุทรที่ไม่ทำให้นกอัลบาทรอสขาดอากาศหายใจหรือพันกันแมวน้ำช้างจะแตกตัวเป็นไมโครพลาสติก ซึ่งแทรกซึมเข้าไปในทุกกิ่งก้านของใยอาหาร และแทบเป็นไปไม่ได้เลยที่จะขจัดออกจากสิ่งแวดล้อม

สิ่งหนึ่งที่ทุกคนเห็นพ้องต้องกันคือ เราต้องหยุดการไหลของพลาสติกลงสู่มหาสมุทร